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Au Tigré, la nourriture est souvent une arme de guerre alors que la famine menace


ABI ADI, Éthiopie (AP) – Les soldats érythréens ont d’abord volé la nourriture de la femme enceinte alors qu’elle se cachait dans la brousse. Puis ils l’ont détournée d’un poste de contrôle alors qu’elle était sur le point d’accoucher.

Elle a donc eu le bébé à la maison et a marché 12 jours pour amener l’enfant affamé dans une clinique de la région du Tigré, dans le nord de l’Éthiopie. À 20 jours, le bébé Tigsti avait encore les jambes ratatinées et le regard sans vie, signes de ce que le plus haut responsable humanitaire des Nations Unies appelle les pires conditions de famine au monde depuis une décennie.

“Elle a survécu parce que je l’ai tenue près de mon ventre et j’ai continué à me cacher pendant le voyage épuisant”, a déclaré Abeba Gebru, 37 ans, une femme calme de Getskimilesley avec une amulette généralement portée pour la chance autour de son poignet gauche.

Ici, dans le Tigré déchiré par la guerre, plus de 350 000 personnes sont déjà confrontées à la famine, selon l’ONU et d’autres groupes humanitaires. Ce n’est pas seulement que les gens meurent de faim; c’est que beaucoup sont affamés, a découvert l’Associated Press. Dans les zones agricoles du Tigré auxquelles l’AP a eu un accès rare, les agriculteurs, les travailleurs humanitaires et les responsables locaux ont confirmé que la nourriture avait été transformée en arme de guerre.

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Cette histoire a été financée par une subvention du Pulitzer Center on Crisis Reporting.

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Des soldats éthiopiens et érythréens bloquent l’aide alimentaire et la volent même, ont-ils déclaré, et une équipe de l’AP a vu des convois d’aide alimentaire et médicale refoulés par des responsables militaires éthiopiens alors que les combats reprenaient dans la ville de Hawzen. Les soldats sont également accusés d’avoir empêché les agriculteurs de récolter ou de labourer, de voler les graines pour les planter, de tuer le bétail et de piller le matériel agricole.

Plus de 2 millions des 6 millions d’habitants du Tigré ont déjà fui, incapables de récolter leurs récoltes. Et ceux qui sont restés ne peuvent souvent pas planter de nouvelles cultures ou cultiver la terre parce qu’ils craignent pour leur vie.

« Si les choses ne changent pas rapidement, une famine massive est inévitable », a déclaré un travailleur humanitaire dans la région, qui a requis l’anonymat pour échapper aux représailles des groupes armés. “C’est une catastrophe causée par l’homme.”

Il est difficile de déterminer toute l’étendue de la faim car les autorités – et l’aide alimentaire – ne peuvent toujours pas pénétrer dans les parties les plus reculées d’une région connue pour son inaccessibilité accidentée, même dans le meilleur des cas. Le Programme alimentaire mondial des Nations Unies a déclaré jeudi avoir apporté de l’aide à 1,4 million de personnes au Tigré, “à peine la moitié du nombre que nous devrions atteindre”, en partie parce que des groupes armés bloquaient le chemin.

Pour chaque mère comme Abeba qui s’en sort, des centaines, voire des milliers, sont piégées derrière les lignes de front ou les barrages militaires dans les zones rurales.

« La plupart des enfants souffrant de malnutrition y meurent », a déclaré le Dr Kibrom Gebreselassie, directeur médical en chef de l’hôpital Ayder de Mekele. “C’est la pointe de l’iceberg.”

La guerre de broyage au Tigré a commencé début novembre, peu avant la saison des récoltes, comme une tentative du Premier ministre éthiopien Abiy Ahmed de désarmer les dirigeants rebelles de la région.

D’un côté, des guérilleros fidèles aux dirigeants évincés et désormais fugitifs du Tigré. De l’autre, les troupes gouvernementales éthiopiennes, les troupes alliées de l’Érythrée voisine et les milices du groupe ethnique Amhara. Piégés au milieu se trouvent les civils du Tigré.

La guerre a engendré des massacres, des viols collectifs et l’expulsion généralisée de personnes de leurs foyers, et les États-Unis ont déclaré un « nettoyage ethnique » dans l’ouest du Tigré. Maintenant, en plus de ces atrocités, les Tigréens sont confrontés à un autre problème urgent : la faim et la famine.

Le directeur général adjoint de la région, Abebe Gebrehiwot, a fait écho à l’évaluation du «nettoyage ethnique» et a déclaré que les combattants empêchent l’aide alimentaire d’atteindre ceux qui en ont besoin. Il a déclaré que l’administration intérimaire de la région, nommée par Abiy, tentait désespérément de prévenir une famine, y compris dans les zones où les forces érythréennes restent aux commandes.

« Il y a des joueurs qui ne veulent pas que nous… labourions la terre », a-t-il déclaré dans une récente interview. « Il y a des joueurs qui nous (empêchent) de distribuer les graines. »

Le gouvernement éthiopien conteste fermement que la famine soit utilisée comme une arme de guerre. Mitiku Kassa, un responsable de la Commission nationale de gestion des risques de catastrophe, a déclaré mercredi que l’ONU et les groupes à but non lucratif ont “un accès illimité” au Tigré et qu’une aide alimentaire d’une valeur d’environ 135 millions de dollars a été distribuée.

« Nous n’avons pas de pénurie alimentaire », a-t-il déclaré.

Ce n’est pas ce que l’AP a découvert sur le terrain.

Teklemariam Gebremichael et ses voisins ont déclaré que lui et ses voisins n’étaient plus autorisés à cultiver. Lorsque des soldats érythréens l’ont surpris en train de s’occuper de son bétail et de récolter des récoltes, ils l’ont abattu ainsi que ses vaches, a-t-il déclaré.

Il a survécu. Les vaches ne l’ont pas fait. La nourriture étant rare, sa blessure tarde à cicatriser.

« J’appelle le monde à prendre des mesures immédiates pour aider le Tigré, car nous ne pouvons plus vivre sur notre propre terre », a-t-il plaidé.

Un autre agriculteur, Gebremariam Hadush, et ses cinq enfants ont déclaré qu’ils tentaient de toute façon leur chance, faisant une course contre la montre à l’approche de la saison des pluies.

« Nous devrions labourer cette terre pour la deuxième ou la troisième fois », a-t-il déclaré. « Mais nous ne pouvions pas labourer du tout jusqu’à présent parce que nous n’avons pas eu la paix. Alors maintenant, tout ce que nous pouvons faire est de gratter la surface. »

La faim est particulièrement sensible pour l’Éthiopie, où les images d’enfants affamés avec des membres décharnés et des yeux vitreux dans les années 1980 ont suscité un tollé mondial. La sécheresse, les conflits et le déni du gouvernement ont tous joué un rôle dans cette famine, qui a tué environ 1 million de personnes.

La situation maintenant suscite également l’inquiétude du monde – mais pas suffisamment, a déclaré jeudi Linda Thomas-Greenfield, ambassadrice des États-Unis auprès de l’ONU. Elle a appelé le Conseil de sécurité de l’ONU à tenir une réunion sur le Tigré.

« La famine peut déjà se produire dans certaines régions. … C’est inadmissible, surtout à l’endroit même qui a réveillé le monde face au fléau de la faim », a-t-elle déclaré. « Je demande à ceux qui refusent d’aborder cette question publiquement, la vie des Africains n’a-t-elle pas d’importance ?

À Hawzen, où les bombardements d’artillerie envoient sporadiquement les gens courir vers les collines, l’enseignant Gebremichael Welay a déclaré qu’il avait encore des souvenirs des bombardements qui ont détruit les silos de nourriture lorsqu’il était un petit garçon.

“(L’armée éthiopienne) nous a bombardés”, a-t-il déclaré. « Ils recommencent. »

L’agriculture ne s’est pas complètement arrêtée au Tigré, mais elle est devenue un acte de résistance dangereux. Sur la route d’Abi Adi, une ville située à environ 100 kilomètres à l’ouest de Mekele, l’AP a vu quelques agriculteurs labourer ou faire paître leur bétail dans les collines lointaines. Des cratères de combats récents étaient visibles et des camions militaires bombardés croupissaient au bord de la route.

« S’ils (les soldats érythréens) nous voient labourer, ils nous battent », a déclaré un agriculteur de 20 ans de Melbe, au sud-ouest de Mekele, qui n’a donné que son prénom de Kibrom. “Nous ne labourons que lorsque nous sommes sûrs qu’ils ne sont pas là.”

En plus d’empêcher le labour, les soldats ont pris d’autres mesures pour détruire la nourriture, ont déclaré des témoins. Les soldats érythréens sont connus pour contaminer les silos alimentaires, mélangeant parfois des céréales avec du sable et de la terre, selon un responsable d’un groupe d’aide basé à Mekele. Et le pillage par les soldats éthiopiens et érythréens comprenait du matériel agricole, ont déclaré les agriculteurs.

« Tous nos outils agricoles, y compris les charrues, ont été pillés et emportés dans des camions », a déclaré Birhanu Tsegay, un agriculteur de 24 ans de la ville de Neksege. “Ils n’ont rien laissé là-bas.”

Une équipe de l’AP a vu une usine de transformation de miel dans la ville d’Agula mise à nu, prétendument par des soldats érythréens. Le travailleur humanitaire Tekeste Gebrekidan a ramassé un dépliant souillé du syndicat des agriculteurs qui exportait autrefois le précieux miel de la région et a noté avec regret que ses dirigeants sont portés disparus, présumés morts ou déplacés.

« La demande de nourriture dans les villages est très élevée », a déclaré Tekeste, coordinateur de la Société de Secours du Tigré dans le district de Tsirae Womberta. Le niveau de besoin, a-t-il déclaré, est «au-delà de nos capacités».

Parfois, l’aide alimentaire réussit malgré tous les défis, mais elle reste insuffisante. Début mai, une foule nombreuse s’est rassemblée sous un soleil de plomb à Agula pour partager de la nourriture achetée avec de l’argent américain.

La nourriture qu’ils ont distribuée cet après-midi-là – 15 kilogrammes de blé, un demi-kilo de pois et un peu d’huile de cuisson par personne, pour durer un mois – n’était destinée qu’aux plus vulnérables. Cela comprenait des mères enceintes et des personnes âgées comme Letebrhan Belay, 60 ans, qui a marché pendant quatre heures pour s’y rendre.

Sa famille comptait 10 membres, a-t-elle déclaré. Elle n’avait reçu de nourriture que pour cinq personnes. Mais elle a insisté sur le fait qu’elle s’en sortait toujours mieux que les autres.

« Il y aura des gens qui mourront de faim », dit-elle en tâtant le petit sac qui contenait ses maigres rations.

Certains des plus chanceux, comme la mère qui allaite Abeba, franchissent les nombreux barrages routiers pour obtenir des soins médicaux à Abi Adi et Mekele, mais ils sont peu nombreux. Quatre femmes et leurs bébés ont été admis dans le service de fortune pour bébés souffrant de malnutrition à Abi Adi lorsque l’AP s’y trouvait.

Au moins deux enfants amenés au centre depuis février ne vivaient pas, a déclaré Birhanu Gebremedhin, coordinateur de la santé pour le district d’Abi Adi. Il a dit que de nombreux enfants malnutris dans les villages ne pouvaient pas s’en sortir.

« Cette malnutrition est causée par le conflit », a déclaré Birhanu. « Ils ont volé leur nourriture, leur équipement, et certains ont même été tués par les troupes. Ils ne sont donc pas en mesure de nourrir leurs enfants.

Birhan Etsana, une mère de 27 ans de Dengelat, s’accrochait toujours au seul survivant de ses triplés, un bébé admis avec des complications liées à une malnutrition aiguë sévère, notamment une insuffisance cardiaque. Le bébé, Mebrhit, avait 17 mois mais ne pesait que 5,2 kilogrammes (11 lb 7 oz). Et c’est après une semaine en soins intensifs, où elle s’est mise hors de danger avec un tube transportant du lait maternisé dans ses narines.

« Même lorsque nous étions sur le terrain et que je lui ai donné le sein, elle ne pouvait rien boire », a déclaré Birhan. « C’est à cause du manque de nourriture.

Un autre bébé admis à l’hôpital Ayder pour malnutrition aiguë sévère est décédé, a déclaré l’infirmière en chef Tkleab Gebremariam. La mère a fui pendant les combats, laissant l’enfant avec sa grand-mère impuissante pendant sept jours. Ils ont été réunis après 10 jours, mais ils sont arrivés trop tard à l’hôpital.

Pendant qu’il parlait, Tkleab sentit avec précaution les escarres sur le cuir chevelu de celui qui avait déjoué les pronostics, Amanuel Mulu.

La mère de Mulu avait passé trop de temps à se cacher des soldats et à chercher de la nourriture pour s’occuper de son enfant. Alors que les soldats se rapprochaient, elle a dû s’enfuir dans la brousse. Son bébé a souffert.

L’enfant était inconscient lorsqu’il a été admis pour la première fois en avril, souffrant de malnutrition sévère et d’anémie après avoir perdu la moitié de son poids corporel. Deux semaines en soins intensifs lui ont sauvé la vie. À presque deux ans, il ne pesait encore que 6,7 kg (14 lb 12 oz).

“Ce bébé a beaucoup de chance d’aller mieux après être venu ici”, a déclaré Tkleab. « Il y en a beaucoup qui n’ont pas eu cette opportunité.

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Des journalistes d’Associated Press à Mekele, en Éthiopie, ont contribué à ce rapport.

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